¿QUÉ HACE DESTACAR EN LARGAS DISTANCIAS A LOS CORREDORES ETÍOPES Y KENIATAS?

Corredores keniatas Geoffrey Mutai y Dennis Kimetto en el Maratón de Berlín 2012

Desde ya hace algún tiempo que los corredores de Etiopía y Kenia copan las primeras posiciones en carreras de larga distancia a nivel internacional, y entre ellas también en el maratón.

Desde Juegos Olímpicos a Campeonatos del Mundo su éxito ha sido incuestionable, y surge una pregunta: ¿Hay algo que los diferencie frente a sus oponentes?

Con esta entrada comenzamos un especial sobre corredores etíopes y keniatas. En ella exploraremos algunos factores que podrían darles esa «ventaja».

 

Genética

Una gran parte de los atletas de mayor éxito provienen exclusivamente de subgrupos étnicos dentro de sus respectivos países. Destacan así los Arsi, en Etiopía, y los Kalenjin, en Kenia.

El ADN mitocondrial (ADNmt) se hereda exclusivamente de forma materna y permite determinar las líneas de ascendencia mediante el estudio de secciones específicas de los cromosomas, los haplogrupos.

Al investigar la ascendencia genética de los corredores de élite de África Oriental, no se encontraron diferencias genéticas que pudieran explicar su éxito. Las poblaciones de Kenia y Etiopía no estuvieron genéticamente “aisladas” en su zona geográfica durante la evolución. Los haplogrupos típicamente euroasiáticos M y R estaban presentes con una frecuencia del 10% en la población de Kenia y hasta el 45% en la de Etiopía.

Con respecto a genes que mejoran el rendimiento aparecen dos candidatos:

  • La enzima convertidora de angiotensina (ECA), con dos alelos:
    • L – asociado con el rendimiento de resistencia y la tolerancia a la altitud
    • D – asociado con el rendimiento de potencia
  • El gen alfa-actinina-3 (ACTN3), asociado con el rendimiento físico.

Sin embargo, tampoco se observaron diferencias entre los corredores de élite y la población en general. Por tanto, parece que la genética no estaría detrás del éxito de los corredores de Kenia y Etiopía.

 

Absorción Máxima de Oxígeno (VO2max)

Se ha sugerido en numerosas ocasiones que caminar y correr desde una edad temprana podría mejorar el VO2max. El 86% de los corredores de nivel internacional de Kenia y el 68% de Etiopía corrían a la escuela cuando eran niños, con distancias diarias que podían llegar hasta los 20 kilómetros.

Al comparar el VO2max al nivel del mar de corredores de élite de Kenia con atletas escandinavos o alemanes de categoría similar no se observaron diferencias. Así parece que el VO2max tampoco explicaría el éxito de estos corredores.

 

Eficiencia de carrera

Los kenianos se caracterizan por piernas largas y delgadas que son típicas de las tribus de África central y meridional. Los etíopes, en cambio, tienen características físicas más propias del norte de África con algunos rasgos físicos europeos y del Medio Oriente: piel más clara, menor altura y un mayor perímetro a nivel del muslo que los kenianos.

Los corredores de Kenia podrían beneficiarse de estas diferencias al ser mecánicamente “más eficientes». Esta eficiencia de carrera sí podría contribuir en el éxito de estos corredores, especialmente en el caso de los kenianos.

 

Composición sanguínea y de fibras musculares

No se observaron diferencias significativas en ninguno de estos factores al hacer la comparativa entre corredores de élite de estas nacionalidades y de otros orígenes étnicos.

 

Dietas tradicionales

La dieta tradicional de Kenia se compone de 10% de proteínas, 13% de grasas y 77% de carbohidratos, una composición consistente con las recomendaciones para los atletas en deportes de resistencia. Los carbohidratos provienen de vegetales, frutas, arroz, azúcar sin refinar y un plato tradicional de maíz, ugali, con un índice glucémico muy alto. Además, usan un té tradicional, llamado chai, inmediatamente después del entrenamiento y con sus comidas, con alto índice glucémico y que ayuda a recuperar las reservas de glucógeno.

La dieta tradicional etíope se compone de 13% de proteínas, 23% de grasas y 64% de carbohidratos. Los carbohidratos provienen de vegetales, frutas, arroz, pan, pasta y azúcar sin refinar.

Estas dietas no parecen ser muy diferentes de las que siguen la mayoría de sus rivales. Por tanto, no parece que la dieta tradicional sea capaz de explicar ninguna ventaja competitiva.

 

Vivir y entrenar en altitud

La mayoría de los corredores de más éxito de Kenia y Etiopía se criaron a una elevación de aproximadamente 2000 a 2500 metros sobre el nivel del mar. Viven y entrenan en altitud. Los atletas de otras nacionalidades realizan períodos de entrenamiento en altura, pero parecen incapaces de hacerlo de manera constante durante largos períodos de tiempo sin acabar por lesionarse.

Así, la residencia crónica en altitud y el entrenamiento en altura, a volúmenes moderados y alta intensidad, podrían contribuir a sus actuaciones excepcionales. Aunque no explicaría el por qué otros países como Nepal o Bolivia no producen también corredores de este nivel.

 

Motivación en busca de éxito económico

Kenia y Etiopía todavía muestran altos niveles de desempleo y de personas viviendo debajo del umbral de pobreza de la Organización Mundial de la Salud. El éxito deportivo en las pruebas de larga distancia es una forma de progreso económico y social para los atletas y sus familias.

Así, el éxito económico era la razón principal para entrenar y competir hasta para un tercio de los corredores de élite de Kenia.

 

En resumen, el éxito de los corredores de Kenia y Etiopía parece ser el resultado de una serie de características favorables:

  • excepcional economía de carrera y eficiencia biomecánica/metabólica,
  • exposición crónica a la altitud en combinación con entrenamiento de volumen moderado/alta intensidad (vivir en altitud + entrenar en altitud),
  • y una fuerte motivación psicológica para el avance económico y social.

 

Bibliografía

Kenyan and Ethiopian Distance Runners: What Makes Them so Good? Wilber RL & Pitsiladis YP. International Journal of Sports Physiology and Performance, (2012), 7(2), 92-102.

Corredor en la carrera EVERY ONE en Etiopía (Foto de Great Ethiopian Run)

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