CAMPEONES OLÍMPICOS DE MARATÓN (XX) – Los Ángeles 1984: JOAN BENOIT (1957-)

“No hay mejor sensación que cuando encuentras ese momento de equilibrio y armonía, en que correr y tu vida confluyen. Entonces sabes por qué corres y que no podrías vivir sin ello”.

Joan Benoit

Mucho pasó antes de que las mujeres consiguieran competir en un maratón olímpico. Y en ello mucho tuvo que ver el entrenador y médico alemán Ernst van Aaken, que ya a finales de los años 60 alentaba a las mujeres a correr largas distancias, mientras intentaba convencer a los órganos rectores para organizar campeonatos femeninos y carreras solo para mujeres. Así, organizó los primeros campeonatos de maratón femeninos de Alemania Occidental en su ciudad natal, Waldniel, con victoria fue para Christa Kofferschläger en 2.59.25. EEUU siguió el ejemplo y organizó sus primeros campeonatos un año después, con victoria de Judy Ikenberry en 2.55.18.

Los datos científicos avalaban que las mujeres eran tan capaces de correr un maratón como los hombres. Las mujeres maratonianas aumentaron, y su rendimiento mejoró drásticamente. En 1979 el récord mundial se situó en 2.27.32 (Grete Waitz), cuando la barrera de las 3 horas aún no se había rebajado en 1970. El maratón de Boston fue el primero en permitir a mujeres correr oficialmente en 1972. La victoria fue para Nina Kuscsik en 3.10.26, aunque ya lo había corrido “extraoficialmente” las tres ediciones anteriores. Tras su estela aparecieron más maratones solo para mujeres en el calendario.

Sin embargo, no fue hasta febrero de 1982 que los miembros del COI decidieron incluir el maratón olímpico femenino en el programa de las próximas Olimpiadas. Antes de ellos el maratón femenino debutó en el Campeonato Europeo de 1982 en Atenas, con victoria de la portuguesa Rosa Mota en 2.36.04.

Los Ángeles era sede de los Juegos Olímpicos por segunda vez, después de haberlo hecho en 1932. Debido al boicot de los Estados Unidos a Moscú en 1980, 14 países del Bloque Oriental no participaron en Los Ángeles 1984, incluidas la Unión Soviética y Alemania Oriental. En atletismo, Carl Lewis obtuvo 4 medallas de oro, tal como había hecho Jesse Owens en Berlín en 1936. Entre las mujeres, Nawal El Moutawakel se convertía en la primera mujer musulmana africana en ganar una medalla olímpica, después de su victoria en los 400m vallas, que también aparecían por primera vez.

Joan Benoit nació en Cape Elizabeth, Maine, en los EEUU. En la universidad no destacó en atletismo. Su primer maratón fue en 1979, por casualidad, después de inscribirse en uno como “entrenamiento largo” el día después de ganar un 10k. Fácilmente terminó en segundo lugar, y decidió probar suerte en el maratón de Boston dos meses después. Allí ganó, dando pie a una exitosa carrera en la distancia del maratón. Ganó algunos maratones más, estableciendo un récord mundial (2.22.43) en Boston en 1983, antes de clasificarse para los JJOO de 1984.

El maratón olímpico comenzaba en la pista del Santa Monica City College para terminar en el Estadio Olímpico. El recorrido era bastante accidentado, con un desnivel positivo en los primeros ocho y los últimos diez kilómetros. Estaba programado para el 5 de agosto, el mismo día que los hombres, a las 8.00.

49 mujeres de 28 países estaban presentes para este maratón inaugural. Además de Benoit, la mayoría de las mejores también corrían: de Noruega Ingrid Kristiansen, con el récord europeo (2.24.26), y Grete Waitz, con cinco victorias consecutivas en el maratón de Nueva York 1979-83; la británica Joyce Smith, ya con 46 años y ganadora de Tokio 1979-80 y Londres 1981-82; y Rosa Mota, de Portugal, campeona europea y ganadora del maratón de Chicago en 1983.

Durante los primeros kilómetros cuesta arriba el ritmo fue lento, cruzando los 5k en 18.15. Al llegar al tramo cuesta abajo, el ritmo se aceleró y Benoit se puso al frente, llegando a los 10k (35.24) solo 5s por delante de Kristiansen. Muchas corredoras estaban aún próximas.

Llegando a los 20k (1.08.32) la ventaja de Benoit ya era de 72s sobre Mota, que a su vez contaba con 12s sobre Kristiansen y la italiana Laura Fogli. Las cosas se ponían de cara para Benoit. Sus rivales no solo no se acercaban, sino que su ventaja solo aumentaba con el paso de los kilómetros. Así en los 30k (1.42.23) estaba casi 2 minutos por delante de un grupo con Mota, Kristiansen y Waitz.

Con la temperatura en aumento y el recorrido siguiendo una carretera expuesta al sol el ritmo se ralentizó para todas. Al llegar a la 40k, Benoit todavía estaba 87s por delante de Waitz. La victoria estaba próxima. Benoit, ante la aclamación de todo el estadio, cruzaba la línea de meta en 2.24.52 para convertirse en la primera ganadora del maratón olímpico de la historia. El podio lo completaban Waitz (2.26.18), en segundo lugar, y Mota (2.26.57), en el tercero. Ambas habían sido incapaces de frenar a la inalcanzable Benoit.

Y además ¡El tiempo ganador de Benoit mejoraba la marca de los ganadores masculinos de maratón en 13 citas olímpicas!

Después de los Juegos Benoit se casó, y ganó nuevamente en Boston en 1985. Las lesiones le impidieron competir nuevamente en los JJOO de 1988 y 1992, aunque siguió compitiendo en la distancia de maratón con gran éxito. En la categoría máster ha ganado maratones de clase mundial y establecido una larga serie de récords en varias categorías de edad. Su último logro fue en 2019, cuando para celebrar el 40 aniversario de su primera victoria en el Maratón de Boston logró terminar en 3.04.00, a los 61 años y acompañada por su hija.

Nunca se ha retirado de un maratón.

En nuestra próxima entrada contaremos qué pasó en el maratón masculino.

 

Más para ver:

Un video con los mejores momentos del maratón de Los Ángeles 1984:

https://www.youtube.com/watch?v=8HU2FGc0mOE&t=468s

 

Fuentes:

https://en.wikipedia.org/wiki/1984_Summer_Olympics#Athletics

https://en.wikipedia.org/wiki/Athletics_at_the_1984_Summer_Olympics_%E2%80%93_Women%27s_marathon

https://en.wikipedia.org/wiki/Joan_Benoit

 “The Olympic Marathon”, DE Martin & RWH Gynn. Human Kinetics, 2000.

Coliseo Olimpico de Los Ángeles

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